A molti di voi sarà già successo almeno una volta nella vita, altri ne avranno solo sentito parlare. La paralisi del sonno è una temporanea incapacità di muoversi o parlare che si verifica subito dopo l’addormentamento o prima del risveglio. A metà tra il sonno e la veglia, questa condizione si caratterizza per l’impossibilità di muoversi e talvolta causare allucinazioni. Molti si chiedono quali siano le cause, se sia pericolosa e cosa si possa fare.

Cos’è la paralisi del sonno?

La paralisi del sonno è considerata una parasomnia, ovvero un comportamento anomalo durante il sonno, caratterizzato dall’inclusione della paralisi fisiologica dei muscoli tipica del sonno REM che si inserisce in un momento di transizione dalla veglia al sonno.

Il sonno REM (Rapid Eye Movement) è quella fase in cui si verificano i sogni: a un’attività intensa del cervello fa da contrappeso la paralisi dei muscoli volontari, che serve ad impedire al corpo di compiere movimenti incontrollati durante questa fase.

I ricercatori ritengono che circa il 20% delle persone sperimenta la paralisi del sonno a un certo punto della propria vita. La paralisi del sonno può verificarsi a qualsiasi età, ma i primi sintomi si manifestano spesso durante l’infanzia, l’adolescenza o la giovane età adulta. Dopo l’esordio durante l’adolescenza, gli episodi possono verificarsi più frequentemente tra i 20 e i 30 anni.

Tre tipologie di paralisi del sonno

Le allucinazioni durante la paralisi del sonno si dividono in tre categorie.

  • Allucinazioni da intrusione: queste allucinazioni comportano la percezione di una persona o di una presenza pericolosa nella stanza.
  • Allucinazioni da pressione toracica: chiamate anche allucinazioni da incubo, questi episodi possono provocare sensazioni di soffocamento o la sensazione che qualcuno sia seduto sul petto. Spesso si verificano in concomitanza con le allucinazioni da intrusione.
  • Allucinazioni vestibolo-motorie (V-M): le allucinazioni V-M possono includere sensazioni di movimento, come volare, o sensazioni extracorporee.

La paralisi del sonno è pericolosa?

La paralisi del sonno non è considerata pericolosa. Sebbene possa causare disagio emotivo, è classificata come una condizione benigna e di solito non si verifica abbastanza frequentemente da causare effetti significativi sulla salute.

Tuttavia, si stima che il 10% delle persone abbia episodi più ricorrenti o fastidiosi che rendono la paralisi del sonno particolarmente preoccupante. Di conseguenza, possono sviluppare pensieri negativi sull’andare a letto, riducendo il tempo dedicato al sonno o provocando un’ansia che rende più difficile ottenere un sonno ristoratore. La conseguente privazione del sonno può portare a un’eccessiva sonnolenza diurna e a numerose altre conseguenze per la salute generale della persona.

Quali sono le cause della paralisi del sonno?

La causa esatta della paralisi del sonno è sconosciuta. Alcuni studi hanno analizzato i dati per determinare cosa aumenta il rischio di paralisi del sonno e hanno trovato risultati contrastanti. Sulla base di questi risultati, i ricercatori ritengono che siano coinvolti più fattori nell’insorgenza della paralisi del sonno.

  • Disturbi del sonno e altri problemi di addormentamento hanno mostrato alcune delle correlazioni più forti con la paralisi del sonno. Tassi più elevati di paralisi del sonno – 38% in uno studio – sono riportati da persone con apnea ostruttiva del sonno, un disturbo del sonno caratterizzato da ripetute interruzioni della respirazione. La paralisi del sonno è anche più comune nelle persone con insonnia cronica, disregolazione del ritmo circadiano e crampi notturni alle gambe.
  • Narcolessia: uno schema di paralisi del sonno multiple per un periodo di tempo può essere collegato alla narcolessia. La narcolessia può alterare la funzione dei neurotrasmettitori nel cervello, causando complicazioni durante il sonno REM, tra cui la paralisi del sonno.
  • Disturbi della salute mentale: alcune condizioni di salute mentale hanno mostrato un legame con la paralisi del sonno. Alcune delle associazioni più forti riguardano le persone affette da disturbo post-traumatico da stress e altre che sono state esposte a stress fisico ed emotivo. Anche i soggetti affetti da disturbi d’ansia, tra cui il disturbo di panico, sembrano avere maggiori probabilità di soffrire di questa condizione.

Quali sono i trattamenti per la paralisi del sonno?

Un primo passo per trattare la paralisi del sonno è parlare con un medico per identificare e affrontare i problemi sottostanti che possono contribuire alla frequenza o alla gravità degli episodi. Ad esempio, potrebbe trattarsi di un trattamento per la narcolessia o di misure per gestire meglio l’apnea del sonno. Nel complesso, le prove scientifiche sul trattamento più efficace per la paralisi del sonno sono limitate.

Esistono però alcune tecniche di igiene del sonno che possono contribuire a migliorare la qualità del riposo notturno.

  • Stabilire una routine: seguite lo stesso programma per andare a letto e svegliarvi ogni giorno, anche nei fine settimana. Una routine rilassante prima di andare a letto può aiutarvi a sentirvi a vostro agio e a rilassarvi.
  • Ottimizzate il vostro spazio per dormire: attrezzate il vostro letto con il materasso e il cuscino più adatti alle vostre esigenze. È utile anche progettare la camera da letto in modo da limitare l’intrusione di luce e rumore.
  • Ridurre l’assunzione di alcol e caffeina, soprattutto la sera.
  • Eliminare le distrazioni: mettere da parte i dispositivi elettronici, compresi gli smartphone, per almeno un’ora prima di andare a letto.